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Tonga se enfrenta a una enorme escasez de agua potable

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Tonga se enfrentaba el viernes a una enorme escasez de agua potable, casi una semana después de la erupción de un volcán en el archipiélago, cuyo efecto fue comparado con la explosión de una «bomba atómica» por un funcionario de emergencias.

En la isla principal de Tonga, Tongatapu, «sentimos un gran… fue como una bomba atómica», dijo a la AFP por teléfono Sione Taumoefolau, secretario general de la Cruz Roja de Tonga.

«Toda la isla tembló por el ruido [causé] por la erupción».

El 15 de enero, la erupción del volcán Hunga Tonga-Hunga Ha’apai, que desencadenó un tsunami, dejó a esta pequeña nación del Pacífico aislada del resto del mundo tras la rotura del cable de comunicaciones que unía el archipiélago con Internet.

La situación sigue siendo difícil debido a la falta de ayuda humanitaria y a la gigantesca operación de limpieza de las cenizas que los residentes deben afrontar ahora.

«Lo peor para nosotros son las cenizas. Todo está cubierto por la ceniza del volcán», dijo el Sr. Taumoefolau.

Jonathan Veitch, que coordina las operaciones de las Naciones Unidas desde Fiyi, dijo que el principal problema de los tonganos era el agua potable.

El suministro de agua de decenas de miles de personas podría estar contaminado por las cenizas del volcán o el agua salada del posterior tsunami.

«Antes de la erupción, la mayoría dependía del agua de lluvia», dijo Veitch a la AFP.

«¿Triple golpe?»

«Si la ceniza lo ha vuelto todo tóxico, es un problema, a menos que puedan acceder a fuentes subterráneas». Para él, «ahora es vital poder determinar su ubicación».

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Ya se ha comenzado a analizar el agua, pero tras la erupción del pasado sábado «todo el país está cubierto de ceniza», informó el Sr. Veitch.

Las operaciones de rescate comenzaron en serio el jueves después de que la principal pista de aterrizaje del archipiélago fuera finalmente despejada de la gruesa capa de ceniza que la cubría.

Los aviones militares australianos y neozelandeses que llevaban ayuda de emergencia pudieron aterrizar.

Pero la distancia, las dificultades de comunicación y las medidas para evitar que el COVID-19 afecte al reino de las 170 islas, hasta ahora indemne, están complicando los esfuerzos de ayuda.

«No es fácil. Está lejos de todo, como sabes. Por lo tanto, hay limitaciones de acceso. Y luego está el problema del COVID, por supuesto, así como la falta de medios de comunicación», reconoció el coordinador de la ONU.

«Yo diría que es casi un triple golpe.

A medida que aumentan las llegadas de ayuda extranjera, la ONU está «preocupada» por los riesgos del Covid, dijo Veitch, refiriéndose a la variante Omicron que se está extendiendo actualmente en varios archipiélagos del Pacífico, como las Islas Salomón y Kiribati.

El gobierno está buscando una forma de introducir a los trabajadores humanitarios en el país sin que corran el riesgo de infectar a la población.

«Numerosas destrucciones

El gobierno de Tonga ha completado una evaluación del alcance de los daños, especialmente en las islas que se vieron afectadas por el tsunami causado por la erupción.

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Tres personas murieron, pero aún no se ha determinado el alcance económico de los daños materiales.

«No hay pruebas que sugieran que el número de víctimas sea mayor, pero la destrucción [matérielles] son numerosos», según el Sr. Veitch.

Muchas personas que vivían en islas remotas y cuyas casas fueron destruidas fueron evacuadas a la gran isla de Nomuka.

El barco de Nueva Zelanda HMNZS Aotearoa atracó en Tonga el viernes, llevando grandes suministros de agua potable.

» [Il] también tiene capacidad para desalinizar entre 70 y 75.000 litros de agua al día, lo que supondrá una diferencia para la población, al menos en Tongatapu», dijo Veitch.

Unicef ha enviado un gran número de kits de agua y saneamiento a bordo del barco de ayuda australiano HMAS Adelaideque salió de Brisbane el jueves por la noche.

«También estamos enviando mucho equipo para tratar el agua», dijo el Sr. Veitch.

La erupción volcánica se escuchó hasta Alaska, a más de 9.000 km de distancia. Una nube de humo de 20 millas de altura esparció ceniza, gas y lluvia ácida sobre las 170 islas de Tonga.

La erupción provocó una enorme ola de presión que recorrió el planeta, desplazándose a una velocidad de 1.231 km/h, según el Instituto Nacional de Investigación del Agua y la Atmósfera de Nueva Zelanda.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.