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Se refuerza la tesis del animal vivo en el origen de la pandemia

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Año de la pandemia 2: la teoría de la contaminación animal en el origen de la crisis sanitaria parece confirmarse cada vez más. Esta perspectiva no es menos preocupante que la de una fuga en el laboratorio, teniendo en cuenta las muchas otras epidemias que este virus descubierto en la naturaleza sugiere ahora para el futuro. Este es el segundo de una serie de dos artículos.

De las incertidumbres a los retrocesos. El posible origen de la pandemia de COVID-19 se desplazó de nuevo hace unos días con la publicación en la revista científica Ciencia de un nuevo estudio que cuestiona seriamente la propia identidad del paciente cero, establecida hace más de un año por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

La agencia sanitaria internacional señaló en un informe que un hombre de 41 años que había visitado el ya famoso mercado de animales de Wuhan, en China, pero que no tenía ninguna relación directa con el lugar, fue el primer portador del coronavirus, que luego se extendió por todo el mundo.

Sin embargo, Michael Worobey, virólogo y director del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Arizona, cree que la primera infección se produjo en un vendedor de marisco que trabajaba en ese mercado y se detectó cinco días antes.

El detalle es importante, ya que lo hace un científico que se hizo conocido por haber pedido en las páginas de la misma revista científica que se considerara seriamente la hipótesis de una fuga de laboratorio para explicar la actual pandemia. Ahora se cuestiona el origen de la pandemia a la luz de su trabajo, que, según él, aporta «pruebas sólidas a favor del origen de la pandemia a través de un animal vivo» presente en este mercado.

Se cree que el virus se ha propagado principalmente en la parte occidental del mercado, ocupada en parte por comerciantes de perros mapaches, un tipo de mapache apreciado por su piel. El animal podría ser el huésped intermediario previsto.

«En esta ciudad de 11 millones de habitantes, la mitad de los primeros casos están relacionados con un lugar del tamaño de un campo de fútbol», resumió Michael Worobey en las páginas del El New York Times. Resulta muy difícil explicar esta tendencia si la epidemia no comenzó en este mercado.

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Una concordancia de hechos

«Pueden existir fugas en el laboratorio. Es cierto. Ya se ha hecho antes», afirma el virólogo Jean-Paul González, especializado en la investigación de los orígenes de las pandemias y profesor de la Universidad de Georgetown. Pero hay, en el contexto de esta pandemia, una concordancia de hechos que, desde el principio, apunta a un origen animal.

Los murciélagos son portadores de un gran número de cepas de coronavirus, cepas que otro animal, el llamado huésped, habría permitido transferir a los humanos.

«Para los científicos, hay hipótesis que son fáciles de descartar de plano, como la fuga del laboratorio. Pero para los políticos es un poco más complicado», añade. El origen animal, sin embargo, no es menos grave. Es aún más grave, ya que presupone que en el futuro habrá un SARS-CoV-3, luego 4, luego 5… De ahí la importancia de encontrar, y sobre todo de comprender, el origen de este coronavirus «sin el cual la pandemia de COVID-19 no habría existido».

En febrero de 2020, dos o tres meses después de los primeros casos de infección, los investigadores chinos descubrieron una cepa de coronavirus en murciélagos de Yunnan llamada RaTG13 que era idéntica en un 96,2% al SARS-CoV-2, el virus que causó la actual pandemia.

El pasado mes de septiembre, un nuevo análisis publicado en las páginas de la revista Naturaleza confirmó el descubrimiento realizado un año antes por investigadores del Instituto Pasteur, que aislaron tres coronavirus de murciélagos de Laos que comparten fuertes similitudes con el SARS-CoV-2. El genoma de estas tres cepas es un 95% similar al del SARS-CoV-2, y una de ellas, llamada Banal-52, es el pariente más cercano del SARS-CoV-2 jamás descubierto, con un 96,8%.

«Cuando se secuenció por primera vez el SARS-CoV-2, el dominio de unión al receptor [région cruciale de la protéine de spicule qui permet au virus de s’accrocher à une cellule pour la contaminer] era realmente diferente a todo lo que habíamos visto antes», afirma en el artículo Edward Holmes, virólogo de la Universidad de Sidney (Australia). Esto llevó a algunas personas a especular sobre un virus creado en un laboratorio. Pero los coronavirus de Laos confirman que estas partes del SARS-CoV-2 también existen en la naturaleza.

La necesidad de saber

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Para Christian Bréchot, presidente de la Red Mundial de Virus, el virus COVID-19 «probablemente estaba en circulación desde finales de agosto o principios de septiembre de 2019», dice desde Tampa (Florida), donde el virólogo da clases en la Universidad del Sur de Florida. «Pero nunca lo sabremos con certeza debido a la opacidad y la falta de acceso a las muestras que tiene China».

Irónicamente, Pekín se ha apresurado a compartir la secuenciación del SARS-CoV-2 con el resto del mundo, ya el 5 de enero de 2020, para que pueda ser diagnosticado en cualquier lugar del planeta. «Pero no fue posible realizar una investigación de campo temprana en China. Como resultado, dos años después, seguimos sin encontrar el animal huésped, lo que, dadas las circunstancias, no es muy habitual.

70%

Este es el porcentaje de infecciones emergentes que son causadas por transmisiones a humanos desde animales, según Christian Béchot, presidente de la Red Mundial de Virus.

En el caso del primer brote de SARS, entre 2002 y 2004, la OMS consiguió reunir suficiente información 14 meses después del inicio de la pandemia para relacionar este coronavirus con la civeta, el animal huésped que permitía el paso de este coronavirus entre especies.

Desde el comienzo de la actual crisis sanitaria, el pangolín, el visón, el perro mapache, la civeta, el gato doméstico y el tejón hurón han sido señalados por su posible implicación en la actual contaminación masiva.

En el futuro inmediato, conocer a este animal no cambiará nada», dice Bréchot. Pero desde un punto de vista global, sigue siendo una información importante, ya que el 70% de las infecciones emergentes son causadas por la transmisión a los humanos por parte de los animales. Por tanto, necesitamos saber todo lo posible sobre los animales que participan en estas transmisiones», para poder verlas venir, prevenirlas y combatirlas.

Un conocimiento que podría proteger contra futuras pandemias. Al menos en teoría. Hemos aprendido mucho en los dos últimos años, pero ¿aprenderemos las lecciones correctas?», se pregunta Jean-Paul González. En 1976, tras el descubrimiento del virus del Ébola, lo entendimos todo sobre su virología, pero esto no impidió 27 epidemias que mataron a más de 15.000 personas, principalmente a causa de la política y la economía. Pero, desde luego, no la ciencia», concluye.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.