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Para proteger a la humanidad, la NASA intenta desviar la trayectoria de un asteroide

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Es un escenario digno de Hollywood, pero muy real. La NASA lanzó el martes por la noche una misión innovadora: al lanzar una nave espacial a 24.000 km/h contra un asteroide, espera cambiar su trayectoria y ayudar a proteger a la humanidad de una posible colisión en el futuro.

La misión, bautizada como DART, despegó de la Base Aérea Vandenberg de California a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9 a las 22:21 hora local del martes (1:21 del miércoles en Quebec).

«Asteroide Dimorphos, vamos a por ti», tuiteó la NASA tras el lanzamiento.

La nave espacial DART se ha separado con éxito de la segunda etapa del cohete, según ha anunciado posteriormente la NASA.

«Hemos recibido las primeras señales de la #DARTMission, que continuará desplegando sus paneles solares en las próximas horas, preparándose para un viaje de diez meses de ida al asteroide», dijo la agencia espacial.

La prueba «será histórica», dijo en una conferencia de prensa Tom Statler, científico de la NASA en la misión. «Por primera vez, la humanidad cambiará el movimiento de un cuerpo celeste natural en el espacio».

Esto es sólo un ensayo general, ya que el asteroide objetivo no representa ninguna amenaza para la Tierra. Pero la Agencia Espacial Estadounidense se toma muy en serio este objetivo.

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En la actualidad, la lista incluye algo más de 27.500 asteroides de todos los tamaños en las proximidades de la Tierra y «ninguno de ellos supone una amenaza en los próximos 100 años aproximadamente», dijo Thomas Zurbuchen, director de misiones científicas de la NASA, en tono tranquilizador.

Sin embargo, los expertos afirman que sólo conocen un 40% de los asteroides que miden 140 metros o más, y que la mayoría están aún por descubrir. La idea es desarrollar una técnica para protegerse de futuras amenazas.

Diez minutos cortos

La nave es más pequeña que un coche y está flanqueada por dos largos paneles solares. Está previsto que el próximo otoño choque con un asteroide del tamaño de un campo de fútbol (unos 160 metros de diámetro), que estará a 11 millones de kilómetros de la Tierra.

El asteroide se llama Dimorphos y es en realidad una luna, que orbita alrededor de un asteroide mayor llamado Didymos (780 metros de diámetro).

Actualmente, Dimorphos tarda 11 horas y 55 minutos en orbitar el asteroide mayor. Los científicos esperan reducir su órbita en unos 10 minutos. «Es un cambio muy pequeño, pero podría ser todo lo que necesitamos para desviar un asteroide en curso de colisión con la Tierra, si alguna vez tenemos que hacerlo, siempre que descubramos ese asteroide lo suficientemente pronto», dijo Tom Statler.

Por el momento se desconoce el efecto exacto del impacto, ya que depende de la composición del asteroide.

Lo que los científicos quieren determinar es este cambio preciso en la trayectoria, que luego se medirá con telescopios desde la Tierra. Los resultados se utilizarán en los cálculos para ayudar a determinar, en el futuro, qué masa debe lanzarse contra un determinado tipo de asteroide para causar una desviación suficiente.

El coste total de la misión -la primera misión interplanetaria lanzada por la empresa de Elon Musk para la NASA- es de 330 millones de dólares.

Se están considerando otras técnicas para desviar un asteroide. Por ejemplo, una explosión nuclear cerca de un asteroide, no para destruirlo, sino para desviar su trayectoria por rebote. También podría utilizarse la fuerza gravitatoria de una nave que vuele cerca de un asteroide durante un largo periodo.

Sin embargo, la técnica probada aquí, conocida como impacto cinético, es con mucho la más madura. Siempre que se demuestre en esta prueba.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.