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Más de 340 muertos en unas inundaciones sin precedentes en Sudáfrica

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Los equipos de rescate, apoyados por helicópteros, seguían sacando cadáveres de entre los escombros de las inundaciones sin precedentes que se produjeron en Sudáfrica en los últimos cuatro días, y el número de muertos se elevaba a 341 y 41.000 personas afectadas por la tarde.

«La fase de rescate intenso ha terminado en gran medida. En este momento nuestro trabajo es principalmente la recuperación de cuerpos», dijo a la AFP Travis Trower, que dirige los equipos de rescate. Nativo de la zona, dijo que fue testigo de «la peor catástrofe en 20 años» en la provincia de Kwazulu-Natal.

La mayoría de las víctimas se han registrado en la zona de Durban, un importante puerto africano en el océano Índico y el epicentro de las fuertes lluvias que comenzaron el pasado fin de semana. Se ha declarado el estado de catástrofe.

«Un total de 40.723 personas se vieron afectadas. Lamentablemente, se han registrado 341 muertes», declaró el jueves el ministro provincial Sihle Zikalala en una rueda de prensa. Lo calificó de «devastación sin precedentes de vidas humanas e infraestructuras».

Por el momento, nuestro trabajo consiste principalmente en recuperar cuerpos

Hombres y mujeres se han ahogado, niños y bebés han muerto en desprendimientos. Más de 100 cuerpos fueron depositados anoche en la morgue de Phoenix, en las afueras de la ciudad.

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«Es demasiado», dijo uno de los empleados que deseaba permanecer en el anonimato. Describió colas de familias que venían a traer a sus muertos. Se prohibieron los enterramientos hasta que se estabilizó el terreno anegado.

Las lluvias, que alcanzaron niveles que no se veían desde hace más de 60 años, arrastraron puentes y carreteras y aislaron gran parte de la región. Más de 250 escuelas se vieron afectadas y miles de casas quedaron destruidas. Las autoridades esperan cientos de millones de dólares en daños.

La región ya vio una destrucción masiva en julio durante una ola de disturbios y saqueos sin precedentes.

El Secretario General de la ONU, António Guterres, dijo en Twitter que estaba «profundamente entristecido por la pérdida de vidas».

Abandonados a su suerte

Miles de personas se han quedado sin techo y se han abierto unos 20 refugios de emergencia. Algunos duermen en sillas o en trozos de cartón en el suelo. Mientras esperan a ser rescatados, algunos supervivientes han sido abandonados a su suerte. «No hay nadie aquí que nos ayude», dijo Thobele Sikhephen, de 35 años, fuera de su casa de hojalata embarrada en un municipio.

Se produjeron protestas esporádicas para exigir ayuda. La ciudad de Durban pidió «paciencia», ya que las labores de socorro se ralentizaron «debido a la magnitud de los daños en las carreteras».

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Algunas carreteras se han limpiado con excavadoras y se han reabierto, pero la mayoría de las carreteras siguen siendo inaccesibles, están llenas de escombros o ahogadas en agua marrón. Las autoridades han pedido a la población que evite en lo posible el contacto con el agua potencialmente «contaminada».

En algunas zonas, el agua y la electricidad están cortadas desde el lunes. En el municipio de Amaoti, al norte de Durban, donde la mayoría de las casas están hechas de chapas onduladas o tablones de madera, grupos de personas llenaron cubos con agua potable de las tuberías expuestas tras el derrumbe de un enorme tramo de carretera.

«La gente viene de todas partes para conseguir agua», dijo a la AFP Thabani Mgoni, de 38 años, entre la multitud.

Las autoridades locales han hecho un llamamiento para que se donen alimentos no perecederos, agua embotellada y cualquier otra cosa para mantener el calor. Se informó de saqueos.

Las previsiones meteorológicas anuncian tormentas e inundaciones localizadas durante el fin de semana de Pascua. También se espera que el mal tiempo afecte a las provincias vecinas de Free State (centro) y Eastern Cape (sureste).

Algunos países del sur de África sufren regularmente tormentas mortales durante la temporada de ciclones de noviembre a abril. Sin embargo, Sudáfrica suele librarse de estos fenómenos meteorológicos extremos.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.