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Los misioneros, a veces engorrosos auxiliares de la diplomacia estadounidense

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Decenas de miles de misioneros estadounidenses, como los secuestrados el sábado en Haití, se dedican cada año a la labor humanitaria en todo el mundo, sirviendo como útiles pero a veces engorrosos auxiliares de la diplomacia estadounidense.

Una banda armada haitiana secuestró el sábado a 17 misioneros y sus familias, entre ellos 16 estadounidenses y un canadiense. El grupo, vinculado al grupo menonita Christian Aid Ministries, acababa de visitar un orfanato cerca de Puerto Príncipe a pesar de las advertencias del gobierno estadounidense.

Los secuestradores exigen un rescate de 17 millones de dólares, según confirmaron el martes a la AFP fuentes de seguridad que pidieron el anonimato.

El secuestro puso de manifiesto la relación, a veces tensa, entre el Departamento de Estado, al que se le pide que intervenga cada vez que un estadounidense está en apuros, y las organizaciones religiosas, que desempeñan un papel humanitario crucial al llegar donde otros no se atreven, pero que pueden correr riesgos excesivos al considerarse bajo la protección de Dios.

«Las embajadas de Estados Unidos en el extranjero suelen considerar a los misioneros como un problema», dice Knox Thames, antiguo funcionario de libertad religiosa del Departamento de Estado. «A veces ofenden la sensibilidad local, violan las leyes antiproselitismo o son secuestrados, como en Haití».

No faltan ejemplos de misioneros estadounidenses con problemas en el extranjero. En noviembre de 2018, un hombre católico de 27 años, John Chau, murió en una isla del archipiélago indio de Andamán y Nicobar bajo las flechas de una tribu indígena que rechazaba el contacto con el mundo exterior, pero a la que quería convertir.

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En mayo de ese mismo año, un misionero mormón estadounidense de 26 años, Joshua Holt, y su esposa Thamara fueron liberados por el gobierno venezolano tras dos años de prisión, lo que Caracas presentó como un «gesto» de apertura hacia Estados Unidos.

En 2010, un joven coreano-estadounidense, Robert Park, cruzó la frontera de China a Corea del Norte el día de Navidad en lo que, según él, era un intento de llamar la atención sobre el historial de derechos humanos del país. Fue liberado dos meses después por el régimen de Pyongyang.

Un «componente importante» de la diplomacia estadounidense

Sin embargo, el gobierno estadounidense recurre cada vez más a grupos religiosos para entregar la ayuda humanitaria de Estados Unidos a los países en peligro, una práctica que antes era controvertida, pero que se ha generalizado desde el gobierno de George W. Bush.

«Si quieres ayudar a montar una clínica en Sudán del Sur o en Haití, no lo haces a través del gobierno, sino de una ONG», señala Melani McAlister, profesora de historia estadounidense en la Universidad George Washington. «Y los grupos religiosos estadounidenses son, sin duda, una parte importante de la red de ONG estadounidenses».

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Para Todd Johnson, del Centro para el Estudio del Cristianismo Mundial del Seminario Teológico Gordon-Conwell, los misioneros que pasan varios años en un país adquieren las habilidades lingüísticas y culturales para ser eficaces. «El gobierno de EE.UU. tiene un gran interés en su éxito», dice, y señala que la respuesta de la administración a un secuestro debe ser la misma tanto si se trata de un misionero como de un empresario.

Al parecer, los misioneros secuestrados en Puerto Príncipe no pretendían convertir a los no creyentes en un país mayoritariamente católico, pero el proselitismo es una parte esencial de su vida.

Con 54.000 misioneros en todo el mundo en 2020, los mormones son los que más tienen, seguidos de los bautistas, con 3.550 misioneros, según las últimas cifras publicadas por esas congregaciones.

El gobierno de Estados Unidos financia las actividades humanitarias de los grupos religiosos, pero no su proselitismo, que la gran mayoría de los misioneros aceptan de buen grado, según Todd Johnson. «Desde una perspectiva cristiana, ayudar a los demás forma parte de la fe», explica. «Si la gente quiere más que eso, está bien, pero si sólo quiere ayuda, también está bien».

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.