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Lahore no sufre de COVID-19, sino de la contaminación del aire

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Residentes con los ojos rojos tosiendo continuamente, el insidioso olor a humo, coches que encienden sus faros en pleno día para orientarse: el smog ha vuelto a envolver la ciudad pakistaní de Lahore, para gran desesperación de la población.

Con una población de más de 11 millones de habitantes, la segunda ciudad más grande de Pakistán, situada en el este, cerca de la frontera con la India, suele figurar entre las más contaminadas del mundo.

Este ha sido el caso de nuevo en los últimos días. Como en los últimos años por estas fechas, la niebla tóxica está alcanzando niveles preocupantes en Pakistán, especialmente en Lahore y su provincia del Punjab.

Al igual que en la vecina India, el descenso de las temperaturas y los vientos suaves hacen que la contaminación procedente de las quemas agrícolas y de las emisiones industriales y de la automoción se deposite en el suelo, provocando problemas respiratorios y cardíacos.

Esto es muy preocupante.

Syed Hasnain acaba de ingresar a su hijo de cuatro años en el Hospital Mayo de Lahore.

«Tosía, no podía respirar bien y tenía mucha fiebre. Pensamos que tal vez había cogido el coronavirus […] pero los médicos nos dijeron que tenía una neumonía causada por el smog», dijo a la AFP.

«Es muy preocupante», admite. «Sabía que el smog podía ser malo para la salud, pero no pensé que sería tan malo como para que mi hijo tuviera que ser hospitalizado. Tengo una hija mayor, de siete años, y también me preocupa su salud».

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«Un problema incluso en clase»

El miércoles por la mañana, Lahore fue clasificada momentáneamente como la ciudad con mayor contaminación atmosférica del mundo por la red especializada AirVisual.

El nivel de partículas finas PM2,5, las más peligrosas, fue de 348 microgramos por metro cúbico de aire, 23 veces el nivel recomendado por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Hasnain no es el único que se preocupa por la salud de los niños. También en las escuelas de la ciudad se observan de cerca los efectos de la contaminación atmosférica.

«La contaminación es un problema incluso en las aulas. Vemos a los niños con los ojos rojos e irritados, a otros tosiendo todo el tiempo», dice Nadia Sarwar, profesora de una escuela pública.

En la India, las autoridades de la capital, Nueva Delhi, han cerrado las escuelas hasta finales de mes a causa de la contaminación atmosférica.

Pero la Sra. Sarwar no cree que esta sea la solución. Los niños ya han faltado demasiado a la escuela a causa del coronavirus y esto sería «castigarlos por un problema que no han causado».

También para los adultos, este periodo, que suele durar tres o cuatro meses, es difícil. Rana Bibi, de 39 años y madre de tres hijos, utiliza su dupattael largo pañuelo tradicional, como una máscara mientras espera el rickshaw que la lleve a casa.

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«No pasa nada»

«El humo me hace daño a los ojos y a la garganta. Por eso me cubro la cara así. Primero nos hicieron hacer esto para la corona[virus]pero ahora lo hago yo mismo», dice este limpiador.

«Cuando vuelvo a casa, siempre huelo a humo: mi ropa, mi pelo, mis manos están sucias. ¿Pero qué puedo hacer? No puedo quedarme en casa. Tengo que lidiar con ello».

Según Air Visual, en 2020 Pakistán era el segundo país del mundo que más contaminaba el aire -por detrás de Bangladesh, pero por delante de la India- y Lahore la 18ª ciudad más contaminada.

La población pakistaní empezó a tomar nota. Se fabricaron purificadores de bajo coste, se tomaron varias iniciativas y se iniciaron acciones legales contra la administración.

Pero las autoridades tardaron en reaccionar, acusando a la India de provocar la niebla tóxica o discutiendo las cifras de contaminación.

«Todos los años leemos en las noticias que Lahore es la ciudad más contaminada o más contaminada del mundo. [Mais] No pasa nada. A nadie le importa», dice Saira Aslam, que trabaja en una empresa tecnológica.

No oculta su ira. «El gobierno se salió con la suya el año pasado porque todos estábamos en casa por el bloqueo. Pero no pueden seguir fingiendo que todo está bien.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.