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El «punto de inflexión» se acerca más rápido de lo esperado en la Amazonia

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El Amazonas se acerca más rápido de lo previsto a un «punto de inflexión» que podría convertir la mayor selva tropical del mundo, un sumidero de carbono vital para el equilibrio del planeta, en una sabana bajo los golpes del calentamiento global y la deforestación.

Para llegar a este alarmante hallazgo, publicado el lunes en la revista Nature Climate Change, los investigadores analizaron 25 años de datos satelitales para evaluar la resistencia de la selva amazónica a eventos traumáticos como incendios y sequías.

Además, este indicador clave de la salud general del ecosistema amazónico ha disminuido en más del 75 por ciento de su superficie y hasta en un 50 por ciento en la capacidad de recuperación en las zonas más afectadas, sobre todo cerca de las actividades humanas o afectadas por las sequías, explicó a la AFP Tim Lenton, de la Universidad británica de Exeter, coautor del estudio.

Según los modelos, el calentamiento global por sí solo podría empujar a la selva amazónica hacia una transformación irreversible en sabana. El último informe del IPCC, los expertos en clima de la ONU, publicado hace una semana, volvió a advertir de esta posibilidad, que según algunos modelos podría estar en marcha en 2050.

Interacciones

«Pero obviamente no es sólo el cambio climático, la gente está cortando o quemando el bosque, que es un segundo punto de presión», continúa Lenton. «Estos dos factores interactúan, por lo que se teme que la transición se produzca incluso antes.

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Además del Amazonas, sistemas tan importantes para el equilibrio global como los casquetes polares, el «permafrost» (suelo permanentemente congelado, especialmente en Siberia) que contiene enormes cantidades de metano o CO2, los arrecifes de coral, el régimen de monzones del sur de Asia o las corrientes marinas del Atlántico, están amenazados por estos «puntos de inflexión», que podrían alterar radicalmente el mundo en que vivimos.

En la Amazonía brasileña, la deforestación ha alcanzado niveles récord desde que el presidente Jair Bolsonaro asumió el cargo en 2019.

La selva amazónica de Brasil, que representa el 60% del total, ya ha pasado de ser un «sumidero de carbono» a una fuente neta de carbono, liberando en la última década un 20% más de este potente gas de efecto invernadero de lo que ha absorbido.

El reciente informe del IPCC puso de manifiesto hasta qué punto los ecosistemas naturales están amenazados, aunque su buena salud podría contribuir eficazmente a la lucha contra el cambio climático. La tierra y la vegetación han absorbido un tercio de las emisiones de CO2 desde 1960.

Pruebas vitales

La transformación de la cuenca del Amazonas en una sabana tendría, por tanto, enormes consecuencias, tanto a nivel regional como mundial, advierten los autores.

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Unos 90.000 millones de toneladas de CO2 -el doble de las emisiones anuales del mundo de todas las fuentes- podrían liberarse a la atmósfera, aumentando aún más el calentamiento global.

A nivel regional, no es sólo la selva la que sufriría: «Si se pierde el papel de la Amazonia en el ciclo de las lluvias, podría haber consecuencias para el centro de Brasil, el corazón agrícola del país», dice Tim Lenton.

Para evaluar la resistencia del bosque, los investigadores analizaron los datos que medían su biomasa y el «verdor» del dosel.

«Muchos investigadores han teorizado un punto de inflexión […] Nuestro estudio proporciona pruebas empíricas vitales de que nos estamos acercando a este umbral», afirma Niklas Boers, profesor del Instituto de Investigación del Impacto Climático de Potsdam (PIK) y coautor del estudio.

«Si perdemos demasiada resiliencia, la muerte puede ser inevitable. Pero esto sólo será evidente una vez que haya pasado el evento que inclina el sistema», advierte el investigador.

Para Tim Lenton, podría haber una pequeña posibilidad de recuperación. «Si pudiéramos bajar la temperatura, incluso después del punto de inflexión, podríamos dar la vuelta a la situación. Pero esto requeriría técnicas de extracción de CO2 de la atmósfera a gran escala, que no son operativas, «y que conllevan sus propios riesgos».

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.