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Dando a la OMS dientes para rastrear la próxima pandemia

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Año pandémico 2: las consecuencias del coronavirus son todavía más evidentes que su origen en China, probablemente en noviembre o diciembre de 2019. La dificultad para encontrar con certeza el origen del problema está alimentando ahora las peticiones de reforma del sistema de investigación sanitaria internacional de la OMS. La primera de una serie de dos partes.

Casi dos años después del brote de SARS-CoV-2, el coronavirus causante del COVID-19, sigue habiendo incertidumbre sobre el punto de partida de su pandemia.

Pero aunque hay poco consenso sobre el inicio de la crisis sanitaria que confina al mundo, los críticos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) señalan cada vez más la responsabilidad de la agencia sanitaria de la ONU en la continua confusión sobre el origen del problema.

Estas voces reclaman una reforma de la capacidad de investigación de la organización para evitar que se repita el mismo escenario en otro inevitable brote de infecciones locales con consecuencias globales.

La pandemia ha supuesto un golpe para la OMS, que ha visto mermada su credibilidad por su lentitud de reacción, pero también por el carácter limitado de su investigación sobre los orígenes del coronavirus», resume el virólogo Benoit Barbeau, profesor de biología en la UQAM, al otro lado de la videoconferencia. Está claro que habrá que reflexionar sobre el papel de la Organización en la investigación de una pandemia, pero también para que sus investigaciones tengan más fuerza en el futuro.

Para el virólogo Jean-Paul González, que ha participado en las investigaciones internacionales sobre el ébola y el dengue hemorrágico, la situación aún complicada de los orígenes de la pandemia debería justificar que la OMS tenga más poder de investigación en el futuro. Es una organización esencial que debe ser reforzada, más que sustituida», afirma el científico contactado en Washington, donde enseña en la Universidad de Georgetown. Cuando se produce un brote, debe haber un derecho de injerencia en el país donde se origina. Los equipos científicos deben ser recibidos sin trabas, asistidos en su trabajo, sin posibilidad de ocultarles cosas.

Un poder que hay que reforzar

La idea parece estar ganando terreno en la ONU, donde el Grupo Independiente de Expertos en Preparación y Respuesta a las Pandemias pidió la semana pasada la adopción de un nuevo tratado internacional que refuerce «la autoridad e independencia de la OMS» y especialmente sus poderes de investigación en caso de pandemia.

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El grupo de expertos habla de «nuevos instrumentos jurídicos» para «colmar las grandes lagunas expuestas [dans les deux dernières années] en la preparación y respuesta a una pandemia mundial», dijo Helen Clark, ex primera ministra de Nueva Zelanda y copresidenta del panel, en un comunicado.

A raíz de esto, el lunes, los ministros de sanidad de los 194 estados miembros de la OMS participaron en una reunión especial de tres días para discutir la negociación de estos «nuevos instrumentos legales».

«Esto volverá a suceder, a menos que ustedes, las naciones del mundo, se unan para decir con una sola voz: «¡Nunca más!», resumió el Director General de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, en la apertura de la reunión.

Cuando se produce una epidemia, debe existir el derecho a intervenir en el país donde se origina

Este tratado mundial de salud pública, si se aprueba, sería el segundo después del acuerdo de 2003 sobre el control del tabaco.

¿Se habrá asustado el mundo lo suficiente con lo que está ocurriendo, con lo que ha pasado, para aprender de ello y tener un programa de vigilancia diferente?», se pregunta el Tareas Christian Bréchot, presidente de la Red Mundial de Virus, ex director general del Instituto Pasteur y especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad del Sur de Florida. Al igual que el cambio climático, las pandemias amenazan la salud global de todo el mundo. Sin acuerdos entre países que están en lados opuestos del mundo, como acabamos de ver sobre el medio ambiente entre China y Estados Unidos, siempre estaremos en riesgo de la próxima pandemia, y la OMS no será más poderosa.

La identificación de una nueva variante, bautizada como Omicron, ha puesto al mundo en alerta durante varios días por un posible resurgimiento de la enfermedad que podría inducir. Para luchar contra una pandemia, debe ser lo mismo, y la OMS debe ser capaz de construir ese consenso sobre la base de una información sólida.

Sin embargo, la solidez de la investigación sobre los orígenes de la pandemia sigue siendo objeto de debate.

Dudas persistentes

El pasado mes de marzo, el informe de los expertos de la OMS sobre los inicios de la crisis sanitaria en curso fue acogido con escepticismo por la comunidad internacional debido al férreo control de Pekín sobre los científicos investigadores enviados a China. El documento concluye que el origen más probable del coronavirus son los murciélagos. Se habría propagado a los humanos a través de un huésped intermedio. Este otro animal aún no ha sido identificado positivamente.

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Un año después de la aparición del SRAS-CoV-2, la OMS también consideraba «extremadamente improbable» la hipótesis de un accidente o fuga de laboratorio, a pesar de que los primeros casos de infección parecen haberse descubierto en la ciudad de Wuhan, sede de un instituto de virología chino y de un laboratorio de muy alta seguridad -de la llamada categoría P4- en el que se guardaban muestras de coronavirus tomadas de murciélagos.

Los científicos también señalan otro posible brote a 300 km al norte de esta ciudad.

Sin embargo, la idea de una fuga accidental ha sido reavivada por las numerosas revelaciones de experimentos realizados con estos virus en este laboratorio. Los experimentos consistieron en las denominadas manipulaciones de ganancia de función para manipular patógenos con el fin de comprobar su contagio entre especies. El Instituto de Virología de Wuhan, denunciado en abril de 2020 por el Instituto de Consultoría Estratégica, Política, de Seguridad y Económica, participó en estos experimentos tan controvertidos en los años previos a la pandemia, con la colaboración de laboratorios y fondos de investigación estadounidenses.

Pero en agosto pasado, a pesar de la presión internacional, China rechazó la idea de una nueva investigación de la OMS en su territorio, por considerar que la primera era suficiente.

China es en gran parte responsable de que todavía hoy sea difícil entender cómo apareció el virus y cómo se propagó», afirma Christian Bréchot. Había demasiados secretos en las primeras etapas de la pandemia. Y todavía hoy hay secretos.

Según él, la investigación sobre los orígenes de la pandemia se encontró con «luchas políticas que minaron la serenidad de las investigaciones». Estas luchas, unidas a la atávica «opacidad» de los chinos, hacen que a día de hoy, con respecto a la fuga del laboratorio, entre otras cosas, «no tengamos argumentos para confirmar esta hipótesis, ni argumentos para refutarla», dice el científico.

Incertidumbre y dudas que alimentan un régimen de creencias, más que de hechos, creencias que a menudo se explotan con fines políticos y para alimentar la oposición a las medidas de control de la pandemia. Entre otros.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.