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Bajo fuego en la región de Lugansk La sombra de la muerte devora cada día más a las cerca de 600 almas que se aferran a la aldea de Novotoshkivs’ke.

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Desde hace ocho años, el pueblo de Novotoshkivs’ke está bajo fuego, atrapado entre las posiciones del ejército ucraniano y los separatistas prorrusos. En esta pequeña aldea de la región de Luhansk, bordeada por campos de minas y sacudida por un mar de absurdos, la sombra de la muerte devora un poco más cada día a las cerca de 600 almas que se aferran a ella. Le Devoir fue allí el lunes, horas antes de que Vladimir Putin reconociera la independencia de las Repúblicas Populares de Luhansk y Donetsk y lanzara un ataque armado contra Ucrania el miércoles por la noche.

Sólo una carretera conduce a Novotoshkivs’ke, a unos 30 kilómetros de la ciudad de Lyssychansk. Una carretera llena de agujeros que recorre el territorio abierto ocupado por las milicias patrocinadas financiera y militarmente por Rusia. Este lunes de febrero por la tarde se circulaba a gran velocidad, con los cinturones de seguridad desabrochados para poder reaccionar rápidamente en caso de ataque.


Foto: Valérian Mazataud Le Devoir
Una mujer lleva un cubo de agua por una de las calles que atraviesan el pueblo.

«El bombardeo y los disparos fueron tan intensos aquí en 2014 que la mayoría de los residentes se marcharon», informa Daryna Safryhina al llegar a la aldea tras conducir por la carretera a toda prisa. No hay un solo techo en Novotoshkivs’ke que no haya sido reparado».

A pesar de ello, este joven de 28 años no puede dejar de alabar el bucólico paisaje que se extiende al otro lado de la frontera. «Cuando venía aquí todos los días en autobús, me dolía el cuello de tanto mirar por la ventana. Cuando las hojas están verdes, es realmente hermoso», dice.

Una belleza que contrasta amargamente con la fatalidad de esta guerra que ya se ha cobrado unas 14.000 vidas desde 2014 en la región ucraniana de Donbass. Anteayer, el fuego de la artillería alcanzó la aldea», dice Daryna. No hubo heridos, pero los habitantes se quedaron sin electricidad».

Atentados

Menos de una docena de calles atraviesan el caserío construido originalmente para albergar a 3.000 personas. Las cortinas rotas sobresalían de las ventanas de los pisos abandonados cuyos cristales se habían roto con el paso de los años. Un parque infantil en el corazón del pueblo está desierto en esta tarde soleada. Y de repente – hoy como tantos días antes – las bombas comienzan a llover con un estruendo aterrador.

«Caen a uno o dos kilómetros de aquí. Estamos acostumbrados», dice Daryna, recordando que la guerra dura ya ocho años. A pesar de que el cielo se oscurece, los profesores están presentes en la escuela del pueblo. Pero los cerca de 70 alumnos que asisten a la escuela han estado aprendiendo a distancia durante las últimas cuatro semanas a causa del COVID-19.


Foto: Valérian Mazataud Le Devoir
Daryna Safryhina se trasladó a Novotoshkivs’ke en 2016 para enseñar inglés.

«La guardería suele permanecer abierta. Pero esta mañana ningún padre ha traído a los niños, debido a los bombardeos y disparos que también se produjeron ayer», dice Natalia Dotsenko, directora de estudios.

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En 2014, un ala de la escuela fue destruida por los bombardeos, dice. «Tuvimos que cubrir las 186 ventanas con cristales rotos a toda prisa», recuerda la cuidadora, Natalia Burhat. Usamos todo lo que pudimos conseguir: mapas, mantas…»


Foto: Valérian Mazataud Le Devoir
Natalia Burhat, cuidadora de la escuela de Novotoshkivs’ke, en la entrada del sótano de la escuela, varias secciones del cual se han convertido en un búnker para ser utilizado en caso de bombardeo

Desde entonces, se ha instalado un refugio en el sótano de la escuela para acoger a los alumnos y a la gente del pueblo en caso de ataque. Hacemos ensayos para que los alumnos sepan cómo reaccionar», explica Natalia Burhat. Los mayores han aprendido a cuidar de los más pequeños.

El refugio está lleno de botellas de agua, mantas y bancos en los bordes de las habitaciones. «Este invierno pusimos pintura rosa y amarilla en las paredes para hacerlas más acogedoras para los niños», dice el Director de Estudios.

Una apariencia de normalidad puesta en marcha para que estos alumnos puedan crecer… a pesar de todo. Aquí todos tenemos traumas, tanto los adultos como los niños», dice Natalia Burhat, madre de dos niños. Estamos constantemente esperando a ver dónde caerá la próxima bomba. Mis hijos han aprendido a distinguir los sonidos de los disparos o los bombardeos. Saben que cuando se dirigen al pueblo, tienen que volver.

Pero, ¿por qué vivir así en primera línea? «No hay nadie que pueda acogerme a mí y a mi familia en otro lugar», dice esta mujer de aspecto franco. Mi suegra tiene las dos piernas amputadas, no puede salir. Y mis padres tampoco quieren irse.

«Es mi vida, estos niños»

Con los años, el pueblo se ha vaciado. Solo una persona ha hecho el camino inverso: Daryna Safryhina, que decidió trasladarse a Novotoshkivs’ke en 2016 para enseñar inglés. «Me había acercado a la línea del frente para dar comida y apoyo a los soldados ucranianos y vi lo mucho que necesitaba ayuda este pueblo», explica.

Durante cuatro años -a pesar de las bombas y del futuro bélico del pueblo- enseñó a los alumnos los fundamentos de la lengua de Shakespeare. Pero, sobre todo, hizo que los niños -atrapados en este conflicto mucho mayor- comprendieran que ellos también eran importantes. «Me decían que no había nadie que viniera y se quedara en el pueblo. Sólo organizaciones que ayudarían por un tiempo y luego se irían.

Desde entonces, Daryna ha dejado de dar clases, pero sigue viniendo a Novotoshkivs’ke uno o dos días a la semana. «Esta es mi vida, estos niños. Me encantan. Y me esperan cada semana», dice en el pequeño piso que aún conserva en el pueblo.

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En este apartamento de dos habitaciones, los niños encuentran un lugar seguro para expresarse. «Vienen a mi casa. Ponemos música, cantamos, hacemos rompecabezas. Me hablan de todo, de lo que pasa en la escuela, de sus problemas, de que ya no pueden salir del pueblo porque ya no pasa el autobús…». Una especie de boya en este mar de absurdos.

En las paredes, las palabras han sido dibujadas a mano por los adolescentes. «Nacido para ser libre» está escrito en letras grandes junto a «El miedo es una mentira». Daryna también ha dejado su amor por Dios en la pared. «Sólo por mi fe sigo viniendo a esta zona de guerra», dice.

Los hablantes de ruso

Cuando el día llega a su fin, un autobús viene a recoger a los profesores que viven en las aldeas vecinas de la escuela. A pocos metros, un hombre que conduce un camión se detiene para llenar las botellas de agua que le traen los habitantes. A su alrededor, siguen lloviendo bombas.

«Todavía me pregunto si esto es el principio o el final [des bombardements] que escucho. Y siempre me pregunto si debo irme o quedarme», suspira Halina Yeliseieva, que camina junto a su nieta. «Mi vida es miedo y ansiedad. Nunca sé lo que va a pasar.


Foto: Valérian Mazataud Le Devoir
Cuando el ritmo de las bombas que se estrellan a unos kilómetros de distancia comienza a disminuir, unos pocos residentes, la mayoría de ellos ancianos, salen a disfrutar de un hermoso y soleado día de invierno.

Como la gran mayoría de los habitantes de la región, Halina Yeliseieva habla ruso, pero no se cree ni una palabra de las afirmaciones de Vladimir Putin de que es ciudadano ruso. ad nauseam que los ucranianos de habla rusa son perseguidos en el este del país. «Aquí todo el mundo nos trata bien. Siempre he podido hablar ruso», dice. No necesitamos ser salvados en absoluto.

Lo que hay que salvar, en cambio, son los trozos de vida que se aferran a este pueblo, acampado en la línea del frente a pesar de sí mismo, cree Anatoly Kuznetsov. «Llevo 100 años viviendo aquí», bromea el anciano. «Pero ya no hay puestos de trabajo, ni empresas, casi nadie vive aquí ahora. Este es un pueblo que va a morir», dice, mientras las bombas siguen retumbando casi dos horas después de su inicio.

Bombardeos que empañan el brillo del pueblo un poco más cada día. «Pero si supieras lo hermoso que era antes.

Con Max Krizhanivsky y Bohdan Chaban

Este reportaje ha sido financiado con el apoyo del Fondo Internacional de Periodismo Transat.Le Devoir.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.