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Australia invierte en la protección de la Gran Barrera de Coral

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Australia presentó el viernes un programa de 890 millones de dólares para proteger la Gran Barrera de Coral, muy dañada por el cambio climático, con la esperanza de evitar que este ecosistema único sea retirado de la lista del Patrimonio Mundial de la UNESCO, pero los activistas siguen siendo escépticos.

El Primer Ministro, Scott Morrison, anunció el plan de 1.000 millones de dólares australianos (890 millones de dólares canadienses), de nueve años de duración, meses después de evitar por poco que el mayor arrecife de coral del mundo fuera incluido en la lista de especies en peligro por la UNESCO.

«Estamos apoyando la salud del arrecife y el futuro económico de los operadores turísticos, los proveedores de servicios hoteleros y las comunidades de Queensland, que están en el centro de la economía del arrecife», dijo el Sr. Morrison.

La medida se produce antes de las elecciones generales de mayo, en las que Scott Morrison necesitará ganar los escaños clave de Queensland cerca del Arrecife para mantenerse en el poder.

Ya en 2015, cuando la ONU amenazó con rebajar el estatus de la Gran Barrera de Coral, que es Patrimonio de la Humanidad desde 1981, Australia puso en marcha un plan de inversión multimillonario para combatir el deterioro del arrecife.

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Pero desde entonces, el complejo ha sufrido mucho tras tres episodios muy graves de blanqueamiento del coral en 2016, 2017 y 2020.

El blanqueamiento es un fenómeno de desgaste que produce decoloración. La causa es el aumento de la temperatura del agua -consecuencia del calentamiento global- que provoca la expulsión de las algas simbióticas que dan al coral su color brillante.

Según un estudio reciente, la decoloración ha afectado al 98% de la Gran Barrera de Coral de Australia desde 1998, salvando sólo una pequeña parte del arrecife.

El gobierno conservador de Australia se ha negado hasta ahora a fijar un objetivo de reducción de emisiones a corto plazo y ha prometido seguir siendo uno de los mayores exportadores de gas y carbón del mundo.

«Una tirita»

Sin embargo, los australianos están mayoritariamente a favor de actuar para limitar el cambio climático, tras sufrir una serie de desastres agravados por el calentamiento, desde incendios forestales hasta sequías e inundaciones.

Según una encuesta realizada en 2021 por el Instituto Lowy de Sydney, el 60% de los australianos cree que «el calentamiento global es un problema grave y urgente».

Hasta ocho de cada diez australianos apoyan el objetivo de la neutralidad del carbono para 2050.

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Pero la economía sigue dependiendo en gran medida de los combustibles fósiles y los partidos políticos reciben importantes fondos de donantes vinculados a las industrias del carbón y el gas.

Para el grupo de presión Climate Council, el nuevo plan de inversiones es «un esparadrapo en una pata de palo».

«Si no se reducen drásticamente las emisiones en los próximos diez años, la barrera no hará más que empeorar», afirma Lesley Hughes, miembro de la ONG y profesora de biología en la Universidad de Macquarie.

«Repartir dinero para la Gran Barrera de Coral por un lado, mientras se financia la misma industria, la de los combustibles fósiles, que está causando consecuencias climáticas devastadoras, como las olas de calor marinas y el blanqueamiento de los corales, significa que están exacerbando el mismo problema que dicen querer resolver».

Una gran parte del nuevo plan de inversiones del gobierno se dedicará a prevenir la contaminación de los arrecifes por la escorrentía agrícola.

Aproximadamente una cuarta parte de los fondos se destinará a la Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral «para reducir las amenazas que suponen las estrellas de mar acanthaster», que se alimentan del coral.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.