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Arabia Saudí ve la crisis climática como una ventaja

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La lucha contra el cambio climático no parece compatible con una próspera industria petrolera. Sin embargo, Arabia Saudí, el mayor exportador de crudo del mundo, lo ve como una forma de mantener su posición de primer productor mundial de energía durante las próximas décadas.

El reino no sólo pretende aumentar su producción de oro negro, sino también posicionarse como un actor importante en ciertos sectores «verdes».

El reino anunció la semana pasada que aspiraba a la neutralidad del carbono -un equilibrio entre las emisiones y la absorción de carbono- para 2060 y el lunes prometió más de mil millones de dólares en inversiones en su «economía circular del carbono».

Esta estrategia energética, según las autoridades saudíes, consiste en capturar el carbono emitido y presente en el aire y reutilizarlo en productos como combustibles o fertilizantes.

Esta política ha sido criticada por las organizaciones ecologistas, y Greenpeace, por ejemplo, la ha calificado de lavado verde.

«Esta posición estratégica permite a Riad seguir invirtiendo en combustibles fósiles», afirmó Ahmad al-Droubi, responsable de Greenpeace para la región de Oriente Medio y el Norte de África.

«Bastión de los combustibles fósiles»

Porque las autoridades saudíes son claras: no creen en el cuestionamiento del petróleo y ven el oro negro como parte de la solución a la crisis climática.

«Arabia Saudí sigue siendo el bastión de los combustibles fósiles, a pesar de sus «iniciativas verdes» y proyectos renovables, que representan sólo una fracción de las inversiones que sigue haciendo en la industria fósil», afirma Droubi.

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Se espera que esta «economía circular del carbono» sea un tema candente en la conferencia internacional sobre el clima (COP26) que se inaugura el domingo en Glasgow, ya que Arabia Saudí consiguió que el G20 adoptara el término el año pasado cuando el país presidía el grupo.

El príncipe heredero saudí Mohammed bin Salmane, líder de facto del país, ha pedido una «era verde» para el reino.

Pero al mismo tiempo, el gigante petrolero Aramco, la gallina de los huevos de oro del país, ha dicho que quiere aumentar su capacidad de producción diaria a 13 millones de barriles para 2027.

Y en el reciente foro de la Iniciativa de Inversión Futura celebrado en Riad, el ministro de Energía saudí detalló cómo el país pretende seguir siendo un líder energético mundial. La prioridad es mantener una posición dominante en el petróleo y el gas primero, y luego en las energías renovables.

Las Naciones Unidas ya han advertido de que, incluso con reducciones drásticas de las emisiones de gases de efecto invernadero, el calentamiento global podría superar fácilmente los +1,5 °C por encima de los niveles preindustriales -el objetivo más ambicioso del Acuerdo de París-, lo que provocaría sequías, incendios forestales, tormentas e inundaciones más frecuentes e intensas.

«La era verde» y el oro negro

Para resolver la ecuación imposible entre la «era verde» y el petróleo, el reino saudí apuesta por las tecnologías de captura y almacenamiento de carbono, que puede reutilizarse en la industria, sobre todo la petrolera.

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«Puede que no suene muy bien para los que quieren acabar con los hidrocarburos, pero es la forma lógica de producir una serie de combustibles de baja o nula emisión de CO₂», explica a la AFP Karen Young, del Middle East Institute de Washington.

Los saudíes «estarán en el negocio de la energía durante muchos años», cree.

«Arabia Saudí puede dominar [le secteur] mientras seguimos utilizando el petróleo, especialmente en el transporte y la petroquímica».

El país también está invirtiendo en hidrógeno «verde», producido a partir de electricidad verde, y en hidrógeno «azul», que se fabrica a partir de gas natural en combinación con tecnología de almacenamiento de carbono, señala Young.

Los expertos señalan, sin embargo, que estas tecnologías de almacenamiento y captura de carbono aún no han demostrado su eficacia, son caras y requieren una fuerte inversión.

«Estamos hablando de cientos de miles de millones [de dollars d’investissements] al año», dijo Bill Winters, director general de Standard Chartered Bank Group, en el foro de Riyadh.

El enviado especial de Estados Unidos para el clima, John Kerry, declaró el lunes en Riad que el cambio a las energías limpias es «la mayor oportunidad económica que el mundo ha visto jamás».

«Los ganadores serán los que inviertan en este mercado, y creo que eso es algo que el príncipe heredero entiende», dijo.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.