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A finales de siglo, la India estará plagada de olas de calor «extremas»

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A finales de mayo de 2015, las carreteras de Nueva Delhi (India) se derretían, literalmente. Las temperaturas extremas, superiores a los 45°C, torcieron las líneas blancas dibujadas en el asfalto.

Los hospitales tuvieron que lidiar con afluencia de pacientes que sufren un golpe de calor. Los sistemas de distribución eléctrica estaban fallando, agotados por la incesante demanda de equipos de aire acondicionado.

¿Pensar en el cambio climático como un aumento de la temperatura global de 2°C? Profesor Taha B. M. J. Ouarda lo piensa en términos de olas de calor.

«Las repercusiones en la salud pública -mortalidad y morbilidad- van a ser fenomenales», afirma Ouarda, climatólogo del Institut national de la recherche scientifique (INRS) de Quebec, que ha publicado recientemente un documento sobre las olas de calor en la India.

El análisis del profesor Ouarda confirma que el cambio climático antropogénico ha duplicado el riesgo de olas de calor en varias partes de la India en el siglo XX.e siglo.

Además, en su estudio publicado a finales de febrero en Informes científicosEl profesor Ouarda y sus colegas calculan que más del 70% de la India sufrirá olas de calor «extremas» a finales de este siglo.

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El empeoramiento de los fenómenos meteorológicos extremos es un aspecto contraproducente del cambio climático. Desde 1901 hasta 2015, la temperatura media de la India ha aumentado «sólo» 0,85°C, pero las olas de calor son, sin embargo, mucho más frecuentes e intensas.

«La media no es suficiente para describir los peligros a los que nos enfrentamos», afirma el profesor Ouarda en una entrevista telefónica. El aumento de la temperatura media «aplana la curva» de los extremos, para reciclar una expresión covidiana.

El tiempo, una variable importante

Para caracterizar las olas de calor, los investigadores han utilizado un índice que combina varios parámetros -como la duración de la ola y su intensidad en relación con la media estacional- en una sola cifra.

La duración es una variable importante: las olas de calor pasan factura cuando se alargan en el tiempo. «Un niño enfermo podría soportar tres o cuatro días de calor extremo, pero quizá no diez días», dice Ouarda.

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Asimismo, las olas de calor son especialmente mortales cuando el mercurio no desciende mucho por la noche. Esto hace que el cuerpo no tenga la oportunidad de recuperarse antes de enfrentarse a otro día abrasador.

La humedad también multiplica los efectos del calor extremo. Cuando el aire es húmedo, al cuerpo le resulta más difícil liberar el exceso de calor mediante el sudor.

Y la frecuencia de las olas de calor -una en verano o seis seguidas- también influye en la capacidad del organismo para afrontarlas.

Al otro lado del teléfono, el profesor Ouarda despotrica contra la inacción climática. Aunque dejáramos de emitir gases de efecto invernadero de inmediato, afirma, el clima seguiría calentándose durante tres siglos.

Pero los políticos no hablan de eso», dice. Porque los políticos quieren ser elegidos para los próximos cinco años, no les importa lo que vaya a pasar dentro de 300 años».

Al menos 2.500 personas acabaron perdiendo la vida en la ola de calor de 2015 en la India.

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Soy profesor universitario de economía, aficionado al golf y a los coches, y me gusta especialmente Asia. Vivo entre España y Portugal.